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Si son jeu offensif est encore limité, sa présence en défense est quant à elle plus remarquable. Avant sa blessure face au Magic, il tournait à 2 interceptions et 2 contres en moyenne (sur 4 matches). Bien sûr, cela demande confirmation, mais plus que les stats, ce sont l’attitude et la défense de l’ensemble de l’équipe qui profitaient de sa présence. La saison dernière, les Sixers étaient seulement 25ème aux contres et laissaient leurs adversaires shooter à 55,1% près du cercle. Seuls les Wolves faisaient moins bien dans cette catégorie statistique. Ils encaissaient par conséquent 44,2 points par match dans la raquette. Beurk. Mais avec Nerlens pour protéger le panier, l’amélioration est évidente, malgré un temps de jeu inférieur à 30 minutes pour le rookie. La preuve en image.

C’est exactement ce que Brett Brown attend de son ailier-fort (les Sixers ont annoncé vouloir le fixer à ce poste, et Joel Embiid sera le pivot à son retour) et il le déclarait déjà l’an dernier. Nerlens Noel doit être son Joakim Noah, celui qui donne l’impulsion en défense et qui sert de métronome de ce côté du parquet. C’est ce qu’il fait, comme face aux Rockets lorsqu’il est devenu le premier pivot rookie de l’histoire à réussir 10 points, 5 passes et 6 interceptions dans le même match.Car en dehors de ses qualités de contreur, Noel sait se servir de son envergure (2m24) pour couper les lignes de passe. Sans pour autant intercepter à chaque fois, il dévie de nombreux ballons qui vont aboutir à des pertes de balle ou des positions défavorables pour ses adversaires.

Et alors que la saison dernière Philly permettait à ses adversaires de scorer 109,9 points par 100 possessions (26ème en NBA), l’équipe a réduit ce nombre de 3 points pour être 19ème de la ligue après 4 matches. Et dans le même ordre d’idée, les Sixers ne prennent plus que 36,5 points par match dans la peinture (6ème) avec une adresse près du cercle de 42,9%. Seuls les Pacers, les Grizzlies et les Bulls font mieux, soit des équipes réputées pour leur défense. Pas mal.